La Biblioteca y su Gente: Valentín Espinal, pionero de la imprenta en Venezuela

26 Febrero, 2018

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Texto: Jufany Toledo / Fotos: Ronald Montaño

Grandes hombres nacieron en la Venezuela del Siglo XIX, una época que si bien estuvo marcada por diversas pugnas y batallas, también contó con dignos representantes de las artes, la música, las letras y las ciencias. Hoy quiero referirme a Valentín Espinal, un modesto artesano que llegó a convertirse en uno de los principales editores del país, pionero de las artes gráficas en Caracas; oficio que inició desde los 12 años de edad.

En esa Caracas afrancesada de apenas 30 mil habitantes, donde se degustaban vinos españoles y franceses, confituras, te y chocolates, el 14 de febrero de 1803 nace en humilde cuna Valentín, hijo de Manuel Espinal un brigadier español. Con el pasar de los años, Valentín se convertiría en un hombre público, de grandes virtudes, entre las que han destacado su honestidad, honradez y sencillez; así como también el buen ejemplo que como hombre de bien, transmitió a la gran familia que fundó junto a Encarnación Orellana con quien se casó en 1822, procreando 16 hijos.

De no haber sido por personajes como don Pedro Grases, quien lo calificó como “el primer gran impresor de la República”; Arístides Rojas quien lo define como el “verdadero creador del arte tipográfico en Caracas”; el bibliógrafo Manuel Segundo Sánchez, quien lo compara con Luis Elzevir, el prestigioso librero e impresor holandés del Siglo XVII, o el poeta Gabriel Saldivia, quien se dio a la tarea de elaborar un catálogo, con la mayoría de la obras que se encuentran en la colección de Libros Raros y Manuscritos de la Biblioteca Nacional, Valentín Espinal habría engrosado la lista de olvidados de nuestra historia.

Pero además, una buena parte del testimonio de su dedicación a las artes gráficas, se encuentra en la colección de Libros Raros y Manuscritos del Instituto Autónomo Biblioteca Nacional y de Servicios de Bibliotecas. Un oficio que inició desde temprana edad, a partir de la clara vocación que evidenció cuando a los 12 años comienza a trabajar en la imprenta de Juan Gutiérrez Díaz, de la cual quedará a cargo años más tarde, en que además la convierte en escuela, a objeto de formar artesanos en el arte de la impresión.

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En el 2009, la Biblioteca Nacional publicó un catálogo que compila los “Impresos de Valentín Espinal”. Más de 600 documentos, entre libros, revistas, prensa, gacetas y hojas sueltas se imprimieron en su taller, donde por igual figuraron temas religiosos, de derecho, científicos y políticos. Importantes textos que coadyuvan en la comprensión de nuestra historia, fueron impresos en la imprenta de Valentín Espinal, quien también incursionó en la vida política del país.

A partir de 1833 detentó el cargo de diputado en varias ocasiones; en 1835 apoyó la candidatura de José María Vargas; en 1840 integra el grupo de fundadores del Partido Liberal; en 1844 se convierte en vicepresidente del senado; y debido a sus críticas por el derramamiento de sangre en la Guerra Federal, fue expulsado del país, cuya experiencia relata en su libro “Diario de un desterrado”. Regresa a Venezuela en 1863 y muere en Caracas el 23 de noviembre de 1866.

Más allá de sus impresos, quienes conocieron sus virtudes y rectitud, las consideran el mejor legado que este patriarca venezolano dejó entre nosotros.

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